Rory McIlroy was betrokken bij verhitte discussies aan het einde van een opwindende zaterdag in de Ryder Cup, waarbij Europa binnen vier punten kwam van het heroveren van de trofee.

De Noord-Ier confronteerde de caddie van Patrick Cantlay op de 18e green en werd later weggeleid van een lelijke situatie op de parkeerplaats door teamgenoot Shane Lowry. McIlroy was geïrriteerd door de manier waarop Joe LaCava de ruim 9 meter putt voor birdie van Cantlay vierde en het conflict ging verder achter de schermen.

Wat gebeurde er? LaCava stond dicht bij McIlroy en zwaaide met zijn hoed in de lucht terwijl de Noord-Ier zijn eigen putt probeerde uit te lijnen.

Europees captain Luke Donald, die de gebeurtenissen vanaf de zijkant van de green bekeek, zei: “Ik heb met Rory gesproken en hij vroeg Joe beleefd om opzij te gaan, hij stond in zijn gezichtsveld maar hij bleef daar staan en bewoog een tijdje niet en bleef maar met zijn hoed zwaaien, dus ik denk dat Rory daar last van had.”

Amerikaanse captain Zach Johnson zei: “Een viering is een viering en met zo’n grote putt op de 18e hole van de Ryder Cup vind ik dat je het recht hebt om te vieren met je team, en dat is precies wat ik heb gezien.”

Ook Justin Rose en Lowry waren verontwaardigd en benaderden de de gehuurde cadie van Woods, LaCava, op de green.

Het was in ieder geval een onaangenaam einde van wat een fantastische dag golf in Rome had moeten zijn.

De gastheren leiden nu met 10½-5½ op de laatste dag in met 12 singles te gaan en geen enkel team is ooit van vijf punten achterstand teruggekomen om de trofee in de 96-jarige geschiedenis van het evenement te winnen. Een achterstand van 10-6 is tweemaal ingehaald, door de VS in Brookline in 1999 en door Europa in Medinah in 2012.

Europa heeft 14½ punten nodig om de trofee te heroveren, terwijl de VS, als verdedigende kampioenen er 14 nodig hebben om hem te behouden.

De gastheren domineerden de ochtend foursomes en wonnen met 3-1 om hun voorsprong te vergroten tot 9½-2½.

In de middag was het geen blauw maar rood wat er op het scorebord te zien was.

Viktor Hovland en Ludvig Aberg gingen weer samen de baan in voor de middag fourballs nadat ze ’s ochtends wereld nummer één Scottie Scheffler, die tranen in zijn ogen had toen hij werd weggereden, en vijfvoudig major winnaar Brooks Koepka een historische 9&7 nederlaag hadden toegebracht.

Echter, de Europeanen kregen een flink pak slaag in de betere bal-formaat, aangezien Sam Burns en Collin Morikawa een 4&3 overwinning behaalden.

De VS hadden de eerste hole in geen van de voorgaande 12 wedstrijden gewonnen, maar een birdie van Burns zette hen op het juiste spoor. Hij won nog drie holes om zo naar drie up te gaan en toen Morikawa nog twee birdies en een eagle in vier holes maakte stonden ze zes up met nog zes holes te spelen.

Opeenvolgende birdies van Aberg hielden de Europeanen in leven, maar toen de Zweed miste van 3 meter op de vijftiende, tikte Burns zijn bal erin om het tweede volle punt voor de VS te verzilveren.

In de tweede wedstrijd stonden Max Homa en Brian Harman ook nooit achter toen ze Tommy Fleetwood en Nicolai Hojgaard met 2&1 versloegen. Birdies van Homa zetten de VS op drie up na zes holes, en Harman putte er nog een in op de negende om ze verder voor te krijgen.

Hojgaard en Fleetwood probeerden een late rally op gang te brengen en birdies op de veertiende en zestiende gaven hen hoop, maar ze verloren op de zeventiende.

Het enige punt van Europa in de middag was voor debutant Bob MacIntyre, die voor de tweede keer speelde met de ervaren Engelsman Justin Rose. Zij stonden tegenover het geduchte fourball-duo Jordan Spieth en Justin Thomas.

Een spannende wedstrijd werd uiteindelijk in het voordeel van Europa beslist toen de Schot een cruciale birdie putt op de par-3 13e hole maakte om ze twee up te zetten. Rose sloeg er nog een in bij de volgende hole, waardoor ze met 3&2 wonnen.

De wedstrijd tussen Rory McIlory en Matthew Fitzpatrick bleef spannend tot het eind. De twee stonden 1 up met nog vier holes te gaan. Maar Cantlay won de laatste twee holes met birdies om een punt binnen te halen en wonnen zo met 3-1. De 18e werd vervolgens het toneel van boegeroep van duizenden fans rond de hole die reageerden op de caddie LaCava.

Cantlay en zijn partner Wyndham Clark hadden nooit de leiding in de wedstrijd. Ze stonden een hole achter vanaf de vierde tot Cantlay birdiede op de elfde. En de Amerikaan putte nog twee keer op de zestiende en zeventiende om de wedstrijd gelijk te trekken voordat hij deze met nog een birdie won.

McIlory de nummer twee van de wereld was genereus toen hij met de media sprak en zei: “Patrick maakte aan het einde drie geweldige putts om de deal te sluiten, dus alle lof voor hen”. “Ze speelden een geweldige wedstrijd, en ja, ik bedoel, er waren een paar scènes daar op 18e, maar dat gebeurde in de hitte van het spel.”

Videobeelden van een nog steeds geïrriteerde McIlroy verschenen al snel op Twitter (X) en op Youtube (zie hieronder), waarbij Lowry zijn Europese teamgenoot weg leidde bij een nieuwe confrontatie op de parkeerplaats.

Ryder Cup 2023: Europa leidt met 6½-1½ na eerste dag